¿Es ético curar la malaria?

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Poliomielitis, Viruela, Tuberculosis, Paperas… La batalla contra las enfermedades que desde siempre han asolado a la humanidad la estamos ganando en el siglo XXI. Pocas son las enfermedades infecciosas que acabarán sucumbiendo a la ciencia. Para algunas de ellas ya tenemos preparada el arma. Pero hay otras contra las cuales no se tiene cura, tratamiento o por lo menos cuidados paliativos. No sería descabellado imaginar que en unas décadas más incluso estos organismos irreductibles aterra: la manipulación genética. Sin embargo, ¿deberíamos hacerlo?

Desde el 2013 disponemos de una herramienta de edición genética muy importante, el CRISPR, que permite a los científicos añadir y eliminar secuencias del genoma de una célula prácticamente a voluntad. Ya se ha usado en la industria alimentaria a gran escala, fermentaciones y se contempla en terapias para enfermedades hereditarias como la beta-talasemia (que provoca un tipo de anemia).

La malaria es una enfermedad endémica de África que provoca al menos 700.000 muertes al año. Es photo_2016-11-18_09-15-28transmitida al ser humano por el mosquito Anopheles. Usando la tecnología CRISPR sería posible crear mosquitos resistentes a la malaria. Otra alternativa es modificar genéticamente sólo a los machos para que fertilicen a las hembras y añadan una información genética tal que haga que los huevos que pongan las hembras sean de una cáscara más dura de lo habitual y sus crías no nazcan; de esta forma se podría reducir drásticamente el número de mosquitos de una zona sin eliminarlos completamente del ecosistema.

Tenemos en nuestras manos el poder de eliminar completamente una de las peores enfermedades del planeta, y sin embargo ¿deberíamos hacerlo? Nunca antes la humanidad ha modificado el código genético de un animal a su voluntad de esta forma. Una vez empezado el proceso no hay marcha atrás. La liberación de mosquitos genéticamente modificados en principio debería acabar con la malaria, pero debemos tener en cuenta la posibilidad no tan descabellada de que algo salga mal. Las consecuencias serían de alcance global. En vez de crear un mosquito resistente podríamos generar uno que transmita la enfermedad con mayor rapidez e intensidad que antes, que se adapte más fácilmente a otros ecosistemas o incluso que modifique a la propia enfermedad en función de cómo ésta se adapte al insecto.

Algunos científicos consideran que el riesgo vale la pena en función a la elevada tasa de muertes anual por esta enfermedad. Otros opinan que se debería esperar lo máximo posible para evitar mayores problemas en el futuro. ¿Cuál es el camino correcto a seguir?

Dejamos al lector que reflexione sobre el asunto y saque sus propias conclusiones.

Alexander Lugilde Guerbek

Referencias:

Un comentario en “¿Es ético curar la malaria?

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